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Amazon vs. Editoras

Matéria da Bloomberg Businessweek que trata das tensões entre Amazon e as editoras [Via Booktailors]:

There’s a glaring anachronism at the center of most Amazon.com (AMZN) fulfillment centers: aisle after aisle of old-fashioned books. Amazon stocks these volumes for the many customers who still favor the tangible pleasures of reading on paper. Yet the company is relentless about increasing efficiency and has at the ready an easy way to remove some of those bookshelves: on-demand printing. With an industrial-strength printer and a digital book file from the publisher, Amazon could easily wait to print a book until after a customer clicks the yellow “place your order” button. The technology is championed by those who want to streamline the book business—and it might turn out to be a flash point in the hypertense world of publishing.

The book industry isn’t eager to embrace any more wrenching changes. The introduction of the Kindle in 2007, and Amazon’s insistence on a customer-friendly $9.99 price for new releases, has set off a multifront fracas. Efforts by the largest publishers to sidestep Amazon’s pricing strategy attracted the attention of the U.S. Department of Justice, which recently filed an antitrust lawsuit against Apple (AAPL) and five book publishers over their alleged collusion to raise e-book prices. (Three publishers have settled the lawsuit.) The issue of print on demand has taken a backseat as this e-book drama plays out.

Yet executives at major New York-based book publishers, who requested anonymity because of the legal scrutiny of their business, say Amazon regularly asks them to allow print on demand for their slower-selling backlist titles. So far they’ve declined, suspecting that Amazon will use its print-on-demand ability to further tilt the economics of book publishing in its favor. Asking publishers to move to print on demand “is largely about taking control of the business,” says Mike Shatzkin, founder of Idea Logical, a consultant to book publishers on digital issues. “It adds some profit margin, but it also weakens the rest of the publishing universe.”

Print on demand has been around for more than a decade. In 1997, the largest book wholesaler in the U.S., now known as Ingram Content Group, started a division called Lightning Source to serve publishers who wanted to print limited copies of certain books. In 2005, Amazon acquired a rival print-on-demand provider, BookSurge, and began offering publishers the option of supplementing inventory with print-on-demand copies when physical volumes of a title sell out. Now called CreateSpace, the Amazon subsidiary mostly caters to small publishers and self-published authors. The technology has gotten better over time, and print-on-demand books are now indistinguishable from most paperbacks.

Publishers worry that a widespread shift to print on demand could, like the advent of e-books, disrupt their century-old business model. Companies such as Random House and Simon & Schuster have spent decades investing in their own supply chains, storing books in giant warehouses and developing the transportation infrastructure to ship those volumes to stores within days. If print on demand became widespread, publishers could cut their fixed costs and solve the perennial problem of stores returning unsold books. But that would throw into doubt almost everything else about the way big publishers conduct business, since they’re compensated based on the range of services they provide, from editorial guidance to storage and distribution. Print-on-demand technology would make it harder for the publishers to justify keeping a large majority of a book’s wholesale price.

One of the New York publishing chiefs says that even allowing titles to be printed on demand by Amazon when shortages occur is a bad idea, since it might encourage the company to order fewer printed books. And having a limitless inventory would give Amazon yet another edge over retailers such as Barnes & Noble (BKS), which publishers want to keep in business as a counterweight to the e-commerce juggernaut. Another top executive of a major New York publisher says there’s too little trust in Amazon to consider its print-on-demand services.

Amazon is not the only company trying to usher reluctant big publishers into a print-on-demand future. In the late 1990s veteran Random House editor Jason Epstein had a vision of an ATM-like machine that could produce hard-to-find books, and in 2003 created the company On Demand Books to develop the idea. Today its Espresso Book Machine, manufactured by Xerox (XRX) and costing about $100,000, sits in a few dozen bookstores around the country. It takes about four to five minutes to download and print a high-quality paperback. Last fall, HarperCollins Publishers, a division of News Corp. (NWSA), became the first major publisher to make part of its catalog available to On Demand Books, offering about 5,000 older volumes. Yet the machines still offer an extremely narrow selection of popular titles, which has limited their appeal. “The catalog is huge, but it’s overwhelmingly public domain,” says On Demand Books Chief Executive Officer Dane Neller, referring to older books no longer under copyright. “That’s a function of publishers’ reluctance to upset their existing supply chain, though we hope and believe that will change.”

As the digital transition upends the industry, resistance to on-demand printing may fade. Smaller publishers that have already made the switch away from printing and storing their own books say it’s well worth it. “Instead of putting all those books in a warehouse, you free up cash flow to invest in R&D,” says Laura Baldwin, president of O’Reilly Media, a publisher of technical books that moved to print on demand last year and shed $1.6 million in inventory cost. “You can invest in the technical future of publishing as opposed to printed books that are sitting in the warehouse.”

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O preço dos e-books

Os preços dos livros digitais sem qualquer dúvida vão tornar as tiragens dos livros em papel ainda menores e ainda mais caras. Leiam a matéria de Antonio Fraguas publicada no caderno Babelia do jornal El País:

¿Dinamitar o dinamizar el ecosistema editorial español? La irrupción en diciembre del Kindle, el lector electrónico de Amazon, acompañado de una avalancha de 28.000 títulos en castellano -algunos de ellos a precios por debajo dos y tres euros, e incluso menos- está cambiando para siempre el mundo del libro en España. Nuevas editoriales y librerías online se suman a una guerra de precios en un contexto donde todo lo conocido está en cuestión: desde la forma en que leemos, a aquello que entendemos por libro. Primero, por la confusión entre el continente (el dispositivo de lectura) y el contenido (el texto en formato electrónico). Los fabricantes de aparatos libran la primera batalla. Las editoriales, la segunda. Amazon combate en ambos frentes.

El novelista Juan Gómez-Jurado oye muy de cerca los cañonazos (y lanza alguno). La edición para Kindle de El emblema del traidor lleva más de un mes en el número uno de ventas de Amazon.es. “Por contrato no puedo decir cuántas he vendido, pero en ese tiempo han sido miles”, indica. Él fija el precio (precio que en una semana ha pasado de 1,49 a 2,68 euros). “Lo que yo pretendo ganar por libro es un euro, el resto va para Amazon”, señala.

Pero El emblema del traidor es una novela peculiar por otro motivo: se puede encontrar en edición electrónica por dos precios: 2,68 euros en Amazon.es y 7,99 euros en Casadellibro.com; algo que, en principio, viola la ley española de precio fijo (según la cual la misma edición de un libro no puede tener dos precios distintos dentro del territorio nacional). Gómez-Jurado ofrece una explicación al respecto: “En un caso lo vende directamente el autor, en el otro hay una editorial de por medio”.

De estrategias agresivas saben en el sello B de Books, lanzado por Ediciones B en noviembre: “Decidimos ofrecer los precios más bajos del mercado respecto al papel (de 1,99 a 9,99 euros). Queríamos que la distancia entre el digital y el papel fuera la más grande posible”, afirma su director, Ernest Folch. Este sello vende títulos en Amazon y otras tiendas online como Leqtor.com y Fnac.es. Solo aportan datos orientativos: “Hemos vendido tres veces más e-books en diciembre que en meses anteriores”.

Desde Anagrama, Paula Canal rebaja las dosis de euforia: “Con bestsellers se pueden fijar esos precios porque venden millones de unidades, pero ¿qué ocurre en el caso de ventas de no más de 1.000 ejemplares?”, se pregunta. “No hay futuro con estos precios en un ecosistema editorial saludable, en el que todavía sobreviven ediciones pequeñas para títulos difíciles”, añade. Esta editorial recela de la llegada de Amazon: “De momento no les dejamos vender nuestros títulos en Latinoamérica y Estados Unidos -donde no hay precio fijo- para que no hagan la competencia a otras tiendas online con las que hemos firmado contratos”.

Diego Moreno, de Nórdica Libros, ha decidido lanzarse a la arena: “Este año empezamos con una línea solo digital (a 4,99 euros) y otra con los cuentos de Pirandello, que vamos a vender sueltos, a 0,99 euros. La lógica del libro electrónico es que esté a un precio muy inferior al de papel. Es una manera nueva de concebir el libro y el lector. Son obras de picoteo y no pueden costar como un libro en papel”.

La escritora Rosa Montero se ha autopublicado tres obras para Kindle: recopilaciones y libros descatalogados. “Hemos perdido un tiempo preciosísimo por navegar contra de las nuevas tecnologías (…) Esta lentitud ha favorecido a los piratas y ahora parece que los únicos que tenemos que dar las cosas gratis somos los creadores, cuando nadie se plantea no pagar por el aparato para leer”. Montero esgrime además una vieja reivindicación del sector, que el IVA del e-book pase del 18% actual al superreducido 4%, el mismo del que goza el libro de papel.

El 80% de los libros digitales que se venden en España pasan por Libranda. Creada en 2010 por, entre otras, Random House Mondadori, Planeta, Santillana, y Roca Editorial, hasta 30 editoriales que venden obras digitales en Amazon gestionan sus lanzamientos con esta distribuidora. Su directora, Arantza Larrauri, valora la llegada del Kindle: “Que el libro electrónico salga en prensa y en televisión va a ayudar a la cultura de lectura digital”. Además reconoce que el sector se está moviendo: “Se están incorporando nuevos editores, medianos y pequeños. Están empezando a dar pasos”.

Hay espacio para todos, piensa Pilar Gallego, tesorera de la Confederación Española de Gremios y Asociaciones de Libreros, que reúne a 1.600 tiendas: “El libro en papel sigue vendiéndose. Sobre todo en literatura infantil y juvenil, en la que las obras son muy vistosas”. Gallego cree que el fenómeno Amazon está sobredimensionado: “Es más la publicidad que se da al tema de los dispositivos que lo que de verdad suponen las descargas”. Los libros literarios en formato digital, según previsiones de Libranda, supondrán en 2012 el 1% respecto al total del mercado del libro en papel, cinco veces más que en 2011.

Para el director de la Federación de Gremios de Editores de España, Antonio María Dávila, la meta de Amazon no está en las obras: “Puede que haya una estrategia empresarial enloquecida para vender el Kindle -que para mi juicio es bastante malo, como todas las cosas baratas-, porque su negocio no es el contenido”.

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